Hotel The Grand

Slalommend tussen de bezoekers die zich gedesoriënteerd voortbewegen, loop ik vanaf de Damzijde de Damstraat op. Na 120 meter, vijf pizzeria’s, twee frietzaken, zeven Argentijnse steakhouses en een cannabis museum verder, sla ik rechtsaf de gracht op. Ik kom uit bij Hotel The Grand, een van de meest luxueuze hotels van de stad waar grote namen als Michael Jackson, Madonna, Prince en Mick Jagger ooit de nacht doorbrachten. Zouden ze geweten hebben dat deze plek, in het hart van de stad, 400 jaar geleden de spil was in de totstandkoming van de Nederlandse betrokkenheid in de handel in tot slaafgemaakte Afrikanen?

Stadhuis

Het Prinsenhof, zoals het gebouwencomplex heet waar Hotel The Grand in zit, is vooral bekend vanwege zijn oude functie als stadhuis. Nadat Lodewijk Napoleon – de broer van – in 1808 de eerste bewoner van het Paleis op de Dam werd, moest het gemeentebestuur naar het Prinsenhof aan de Oudezijds Voorburgwal verhuizen. Prinses Beatrix en prins Claus snelden er na de ceremonie in de Nieuwe Kerk in 1966 nog per Gouden Koets naartoe om het burgerlijk huwelijk te voltrekken. Een gebouw met geschiedenis dus. Pas na de ingebruikname van de Stopera (tegenwoordig Nationale Opera & Ballet) in 1988 veranderde het Prinsenhof in een hotel.

Terug naar het jaar 1621

Voor een minder bekend stuk geschiedenis moeten we verder terug de tijd in. 400 Jaar terug, tot het jaar 1621, om precies te zijn. De stad telde zo’n 100.000 inwoners, groeide dankzij de koloniale handel van de Verenigde Oost-Indische Compagnie (VOC) snel en dijde uit tot net voorbij de onlangs aangelegde Prinsengracht. Met de VOC als voorbeeld, werd in 1621 ook de West-Indische Compagnie (WIC) opgericht. Het allereerste hoofdkwartier is de plek waar we nu staan, het Prinsenhof. De WIC zetelde hier tot 1623.

West-Indische Compagnie

In tegenstelling tot de VOC, dat actief was in Azië, richtte de WIC zich op Amerika en Afrika. Vlak na de oprichting was de voornaamste inkomstenbron nog zeeroverij Tijdens de Tachtigjarige Oorlog werd vooral de lading van het vijandige Spanje en Portugal in beslag genomen. Met de oprichting van de WIC begon niet veel later echter ook de Nederlandse Trans-Atlantische handel in tot slaafgemaakte mensen. Via forten aan de westkust van Afrika werden slaafgemaakten naar Zuid-Amerika en het Caribisch gebied vervoerd om daar voor Nederland op plantages te werken. In de Nederlanden bezat de WIC hier destijds het alleenrecht op.

Het Prinsenhof vandaag de dag

Wie de binnenplaats oploopt, ziet op de driehoekige gevel zeevaarders met drietanden in hun hand toezicht houden op de binnenplaats waar luxe auto’s met geblindeerde ruiten geparkeerd staan. Verder is er niks meer dat herinnert aan de korte periode dat de WIC hier huisvestte. Niks wijst het groepje bezoekers dat langsloopt op die tijd, niks brengt dit stukje verleden onder de aandacht bij de Amsterdammer die voor de zoveelste keer langsfietst.

Benieuwd naar het Prinsenhof? Je kunt het vinden op een paar minuten lopen vanaf de Dam aan de Oudezijds Voorburgwal 197.