Sidney Poitier

Sidney Poitier was een pionier. In 1963 won hij als eerste zwarte acteur de Oscar voor Beste acteur voor Lilies of the Field. Poitier werd bewonderd om zijn stijl, intelligentie en klassieke techniek. Hij was gracieus en zelfbewust en had een grote aanwezigheid op het witte doek.

Poitier, die dit jaar overleed op 94-jarige leeftijd, zette zich in voor de burgerrechtenbeweging rond Martin Luther King Jr. en streed voor gelijkheid. Zijn carrière was van grote betekenis voor zwarte acteurs in de naoorlogse filmgeschiedenis; zijn personages getuigen van trots en kracht.

Van groot belang was de scène in Norman Jewisons In the Heat of the Night (1967), waarin Poitier als Virgil Tibbs de racistische plantage-eigenaar Mr. Endicott een harde klap geeft. Die scène was historisch: Poitier werd de man van “de klap die over de hele wereld werd gehoord”, een belangrijk moment in de zwarte cinema en de burgerrechtenbeweging.

Denzel Washington

38 jaar nadat Poitier een Oscar won, werd Denzel Washington de tweede zwarte man die de prijs won voor Beste Acteur, voor zijn rol in Training Day.

Washington is veelgeprezen om zijn vertolking van historische figuren. Hij kreeg zijn eerste Oscarnominatie voor Cry Freedom, als de Zuid-Afrikaanse anti-apartheidsactivist Steve Biko. Later speelde hij activist Malcolm X in Malcolm X.

Denzel Washington is even veelzijdig als Poitier; hij speelde tal van rollen en liet zien dat een Afro-Amerikaanse acteur in de eerste plaats een acteur is: zowel Poitier als Washington spelen in films met raciale thema’s, maar zijn ook te zien in allerlei genrefilms.

Washington zag Sidney Poitier als zijn rolmodel en mentor. Omgekeerd beschouwde Poitier Denzel Washington als zijn opvolger, als degene die verder ging op de door Poitier gebaande weg, en de positie van Afro-Amerikaanse acteurs in de filmwereld verstevigde.