Lowlander Beer: waar staan jullie voor?
“Lowlander Beer is ontstaan vanuit het idee om met botanische kruiden, specerijen, fruit, oftewel botanicals, te gaan brouwen en op die manier een ander soort smaak en karakter aan bier te geven.”

Vond je dat daar iets miste in de markt?
“Niet per se, het is voornamelijk ontstaan door mijn persoonlijke passie. En inmiddels de gedeelde passie van het team.”

Wat is jullie kracht?
“Bij Lowlander Beer hebben we allemaal totaal verschillende achtergronden. We kijken net op een iets andere manier naar de wereld én naar drank en eten. Dat leidde tot de gedachte ‘Wat nou als we gewoon op onze eigen manier iets proberen te creëren, wat zulke smaaksensaties teweegbrengt, wat het onderscheidend maakt?’. Dat het dus een veel frissere, toegankelijkere en interessantere smaak heeft dan grote commerciële jongens. Dat is eigenlijk het idee achter ons label.”

Hoe mondde dat uiteindelijk uit in Lowlander Beer?
“Ik ben zo’n 10 jaar geleden naar Engeland verhuisd, waar ik lang heb gewoond. Ik werkte eerst in een brouwerij, daarna ben ik bij een kleiner bedrijf terecht gekomen met een gin-distilleerderij. Samen met de distilleerders bedacht ik daar onder meer nieuwe merken. Helemaal vanaf concept, receptuur tot ‘hoe gaan we dat verkopen?’. Hoe serveren we het? Welke cocktails kun je ermee maken? Welke gin & tonics?”

Hier lijkt een bruggetje te komen…
“Dat klopt. Ik had al een paar gin-merken gelanceerd toen we met een nieuw recept bezig waren en ik opeens dacht: ‘Wat als je die kruiden en specerijen in het brouwproces zou gebruiken in plaats van in het distilleerproces?’. Dat is eigenlijk de oorsprong van het bedrijf. Dat ben ik verder gaan onderzoeken. Er bleek een hele rijke geschiedenis te zijn van de brouw met kruiden en specerijen.”

Een geschiedenis waarin voor Amsterdam een belangrijke rol was weggelegd?
“Het is algemeen bekend dat het brouwen met kruiden en specerijen voornamelijk in de middeleeuwen gebeurd. Er was toen geen hop, dat was nog niet ontdekt. Maar wat veel interessanter is en waar veel minder over terug te lezen is, is de periode in de Gouden Eeuw. Voornamelijk in de grote handelssteden, waaronder Amsterdam, was er zo’n rijke brouwdynamiek. Alleen al op het Rokin zaten bijna twintig brouwerijen! En drie aandeelhouders van de oorspronkelijke oprichting van de VOC waren brouwers, zoals Lucas Bols, van Bols Distilleerderij.”

“Bij Bols werden die kruiden en specerijen natuurlijk gebruikt in jenever en likeuren. Maar ze bleken het destijds dus ook in bier te gebruiken, daar wist ik helemaal niets van. Ik ben me erin gaan verdiepen, ik vond het heel fascinerend. Want dit maakte het niet alleen tot een persoonlijke passie, om die gin en botanicals in het bier te stoppen. Er was dus ook die historische link.”

Heeft dat proces je ook op de naam Lowlander Beer gebracht?
“Zeker, terwijl ik recepten aan het ontwikkelen was en in die geschiedenis dook, kwam ik steeds verhalen over Nederlanders tegen. Toen heb ik de naam Lowlander bedacht.”

Jullie design springt er behoorlijk uit in de schappen. Is dat ook naar die geschiedenislessen te herleiden?
“Ik las die verhalen over wat er terugkwam met de schepen, welke soorten specerijen, wat we in Amerika deden. Ik hield een boekje bij met verhalen die ik interessant vond toen iemand opperde: ‘Waarom zet je die verhalen niet op je verpakking?’. Deze kleine anekdotes, vaak gelinkt aan de Amsterdamse of Nederlandse handelsgeschiedenis, zijn dus op onze labels beland. Inclusief de botanicals van het bier van de Lowlanders. Iedere illustratie aan de voorkant correspondeert bovendien met het verhaaltje aan de achterkant. Elk Lowlander bier vertelt dus z’n eigen verhaal.”

Wat is de overeenkomst tussen jullie merk en die ontdekkingsreizigers van toen?
“We zijn geïnspireerd en vertellen die verhaaltjes omdat we het leuke, avontuurlijke verhalen vinden, maar proberen niet te veel een geschiedenisboek voor te lezen. Voor ons is het ook persoonlijk, we zijn op onze eigen ontdekkingsreis. We doen allemaal dingen die we nog nooit eerder hebben gedaan en proberen dit op onze eigen manier te doen. En op die ontdekkingsreis proberen we ook de mensen mee te nemen. Want nog steeds wordt er te vaak, misschien door gebrek aan keuze, kennis of ervaringen, blind voor bepaalde opties gekozen. Terwijl, dat weten wij inmiddels, als we aan mensen kunnen vertellen waarom we bepaalde keuzes maken, ze er dan op een andere manier naar kijken. En dan gaan ze dus op hun eigen ontdekkingsreis.”

De Nederlanders zijn van oudsher een reislustig volkje, trekken graag de grens over. Herkennen jullie je daarin?
“Ja, zeker. Misschien wel iets te veel. Soms zeggen mensen in het team weleens: ‘We moeten even rustig aan doen.’ Nederland heeft altijd een belangrijke positie gehad in bier. Kijk naar het succes van Heineken. Maar ik heb heel veel gereisd en wat je ziet is dat die Nederlandse merken langzaamaan van de bar verdwijnen, omdat ze geen relevantie meer hebben. En dat vind ik persoonlijk echt zonde.”

Hoe bedoel je ‘geen relevantie meer’?
“Je ziet dat steeds meer mensen kiezen voor een meer ambachtelijk product of met een verhaal, in de breedste zin. Niet alleen qua bier, maar ook bij chocola et cetera. Dat zie je eigenlijk door heel Europa terug. In Londen, Manchester, Berlijn. Waar je ook kijkt, je ziet dat de grote gevestigde orde wordt vervangen door nieuwe initiatieven.”

Lokale initiatieven?
“Ook, maar dat hoeft niet. Er moet in ieder geval wel iets van een verhaal achter zitten. Dat zag ik ook en toen dacht ik: ‘Dit is eigenlijk een kans’. Als wij ervoor kunnen zorgen dat mensen nog iets Nederlands op de bar hebben… Nu zie je toch ook bier uit Zweden, Finland, Hawaii, Amerika. Die landen hebben niet eens een brouwgeschiedenis! Dat motiveert ons wel om ervoor te zorgen dat er op een aantal plekken Nederlands bier op de kaart komt.”

Recent een samenwerking met Wynand Fockink. Een geslaagd gemberbier. Wat heeft de toekomst nog meer in petto? Er gonst iets over een restaurant?
“Ja, daar zijn we nog in de verkennende fase. Maar als je het over dromen hebt…”

In Amsterdam?
“Ja.”

Kun je daar iets over onthullen?
“We organiseren nu regelmatig samen met andere partijen botanische diners. Dat werkt zo ontzettend goed, dat heeft ons aan het denken gezet. Wat als je dat op een soort van permanente plek zou kunnen doen?”

En, de naam van het restaurant is er al?
“The Lowlander Botanical Brew Kitchen. Hier staan de botanicals centraal. We brouwen ermee, we koken ermee, we maken er limonades mee voor de kids, we maken er thee mee. Alles draait om de kruiden en specerijen. Het is onze droom dat we op het dak of daarnaast een tuin hebben voor de eigen ingrediënten. Idealiter een samenwerking met de buurt.”

Hoe concreet is dit concept?
“Mijn motto: ‘Zolang je het kan dromen, kun je het ook waarmaken’. Hopelijk. We praten er nu heel veel met mensen over en we zijn veel dingen aan het uitproberen. Zoals bijvoorbeeld met die botanische diners.”

Heb jij je eigenlijk door iemand laten inspireren voordat je aan dit avontuur begon?
“Jazeker. Daar herinner ik het team nog steeds vaak aan. Als je bijvoorbeeld kijkt naar wat Brandt & Levie heeft gedaan, of Tony Chocolonely. Bekende voorbeelden, maar die zijn voor ons mega inspirerend. En lokaal. We hebben ook goed contact met Brandt, dus dat is hartstikke leuk. Buiten food vind ik VanMoof ook heel inspirerend.”

Hoe vind je het als ondernemer om in Amsterdam je ding te doen?
“Ondernemen in Amsterdam biedt wat mij betreft alleen maar mogelijkheden. Hier is het, voor mijn gevoel, fantastisch mooi om internationaal te kunnen dromen en pionieren. En dingen te bereiken. En het voordeel is, niet iedereen hoeft per se in Amsterdam te wonen want het is super goed bereikbaar. Je hebt geen gebrek aan talent, leuke plekken om te zitten of inspiratie. Ondersteuning door partijen als Amsterdam Made en Amsterdam Marketing helpen bovendien. Al is er nog veel te winnen.”

In welke zin kan Amsterdam nog meer stappen maken?
“Ik denk dat de behoefte naar iets nieuws vanuit het publiek minder aanwezig was. Maar je ziet dat nu heel erg snel ontwikkelen. De drang om te vernieuwen, nieuwe dingen te proberen. Op andere manieren te eten, uit proberen. Het beste voorbeeld hiervan vind je misschien wel hier tegenover ons (de Maker Store, red.): de Foodhallen.”