‘Westerpark lijkt nieuwe hotspot’, kopte Het Parool in februari 2007: na de eerste grote openluchtconcerten op het terrein – James Blunt had die zomer het spits afgebeten – werd nu ook Keane aangekondigd. Een prachtplek om iets te organiseren, vond concertorganisator Mojo, die op nog veel meer grote internationale bands op het Westergasterrein hoopte. Dat kwam wel goed: grootheden als Leonard Cohen, Björk en Radiohead traden sindsdien op in het park en de industriële fabrieksgebouwen. U2 gaf vorig jaar nog een geheim optreden en filmde meteen de clip bij The Blackout in de Gashouder (die niet al te prominent te zien was in het eindresultaat). 

Jenga en Jinek

Die nieuwe hotspot werd het ook. Het 14,5 hectare beslaande terrein van de Westergasfabriek was de afgelopen vijftien jaar dé plek voor muziek- en foodfestivals, theater, evenementen, markten en awardshows, een werkplek voor creatieve ondernemers en de thuisbasis van onder andere De wereld draait door en Jinek. Je kunt het zo gek niet bedenken of je vond (en vindt) het hier: van het WK Breakdance tot het Amsterdam Dance Event, van de YouTube Awards tot het Grachtenfestival en van de Amsterdam Fashion Week tot de uitreiking van de Edison Popprijzen. Het terrein is dan ook bedoeld om ‘verrassing en vernieuwing te garanderen’, zo luidt de missie van de Westergasfabriek. Verrassend is het zeker: tijdens dancefestival Groen Als Gras werd de Zuiveringshal in 2013 omgetoverd tot indoor grasveld met duizend vierkante meter aan echt gras. En met zestig flipperkasten, veertien airhockeytafels en een zeven meter hoge versie van Jenga werd diezelfde hal twee jaar geleden een enorm spelparadijs tijdens TonTon Club XL. En dan hebben we het nog niet eens gehad over de vaste gasten van het terrein, zoals bioscoop Het Ketelhuis, café Pacific Park, club WesterUnie, brouwerij Troost en de vaste locatie van de TonTon Club.


Foto door Anna Krasieva

Steenkoolgas

Toch was de Westergasfabriek lang niet altijd de bruisende plek die het nu is: nadat de gemeente was overgegaan op andere gasbronnen sloot de negentiende-eeuwse steenkoolgasfabriek Wester Gasfabriek in 1967 zijn deuren. Wat overbleef was een zwaar vervuild fabrieksterrein, dat jarenlang alleen dienstdeed als opslagterrein van het Gemeente Energie Bedrijf. Het idee om er een park van te maken, de gebouwen te renoveren en hier (tijdelijk) creatievelingen te huisvesten, ontstond pas 25 jaar later. Terwijl de gemeente zich nog lang boog over een saneringsplan, leefde het terrein al op: het werd een broedplek voor creatief talent. De kunstenaars en culturele organisaties mochten daarom blijven en zestien gebouwen – waaronder de fabriek, de stalen gashouder, zuiveringsinstallaties, steenkoolopslagruimten en enkele kantoren – werden op de lijst van Rijksmonumenten geplaatst. In 2003 was cultuurpark Westergasfabriek, zij het nog stukken minder groen dan nu, een feit.

Tegenwoordig is de Westergasfabriek, die onlangs werd gekocht door ondernemer Duncan Stutterheim, niet meer weg te denken uit de stad. Dat wordt gevierd met onder andere speciale voorpremières in Het Ketelhuis, een lentemarkt met livemuziek, picknick en kraampjes van lokale ondernemers (8 april) en een ‘community-theatervoorstelling’ (8 april) van De Theaterhuiskamer en buurtbewoners, die hun verhaal over het terrein delen. En vergeet vooral niet te proosten op de Westergasfabriek in de zon.

De Westergasfabriek in april

29-3 t/m 2 april: Unfair 
1 april: Awakenings Easter Special by Day, Gashouder
10 april: Surf Film Nacht Amsterdam, Het Ketelhuis
13 en 14 april: World Press Photo Festival
27 april: Cartel Kingsday, WesterUnie
28 april: FunHouse XL – King Edition, WesterUnie

 Tekst door Kim van der Meulen/Uitkrant